La familia de la cobra real no es una especie sino cuatro

🐍 En 1836, el zoólogo danés Theodore Cantor puso nombre a una nueva especie de serpiente: Ophiophagus hannah. La cobra real es un maravilloso reptil que, con una longitud de entre 3 y 4 m o incluso más de 5 m, tiene el honor de ser la serpiente venenosa más grande que existe. Podemos decir que no necesitamos una lupa para describirla… o sí. Resulta que habíamos metido en un mismo saco a cuatro especies, cuyo traje de escamas y morfología parecían indicar que pertenecían al mismo club 🤨

🌏 Cuando la distribución de una especie es amplia, las diferentes condiciones ecológicas o la presencia de barreras geográficas confabulan para dar rienda suelta a la evolución. Este escenario puede dar lugar a organismos parecidos pero que pertenecen a distintos linajes. Es lo que se conoce como especies crípticas. Y la cobra real parece ser una de ellas 🐍

🔍 Un estudio, liderado por científicos indios, ha analizado la genética (mitocondrial y nuclear) de dichos reptiles. Para ello, tomaron escamas de ejemplares salvajes o en cautiverio, mudas de piel, muestras de serpientes disecadas y algunas atropelladas. Tras la indagación molecular, llegaron a la conclusión de que existen cuatro linajes delimitados a cuatro regiones biogeográficas: Ghats occidentales (al suroeste de India), Indochina (incluyendo este de India y China), Indomalaya y la isla de Luzón (situada en Filipinas). Cada uno de ellos representaría a una especie distinta 🧬

🐍 Las especies aún no han sido descritas de forma oficial. Es decir, no tienen nombre. Sin embargo, esta realidad arroja una sombra de preocupación sobre estos reptiles. La cobra real ya ha sido catalogada como “vulnerable” por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Pero si ahora son cuatro, ¿en qué situación de conservación se encuentra cada una de ellas? 😕

Podéis leer más sobre esta investigación aquí 👉 King cobra set to be sorted into four distinct species (The Telegraph India)

Y aquí 👉 King or royal family? Testing for species boundaries in the King Cobra, Ophiophagus hannah (Cantor, 1836), using morphology and multilocus DNA analyses (Molecular Phylogenetics and Evolution)


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