Los tardígrados hacen autostop para viajar en caracoles

Un minúsculo y adorable tardígrado.
Un minúsculo y adorable tardígrado 📷 Frank Fox

💪 Uno de los superpoderes de los tardígrados es la anhidrobiosis. Gracias a esta capacidad, pierden casi por completo el agua corporal y entran en un estado de resistencia conocido como tun. Así logran perdurar durante años, a la espera de mejores condiciones. En la forma tun también pueden ser esparcidos por el viento u otros medios como los caracoles 🐌

🤔 En biología, se conoce como foresis a la interacción donde un animal (el foronte) utiliza a otro de mayor tamaño para ir más allá de lo que permitirían sus propios medios. Según una reciente investigación, encabezada por la zoóloga Zofia Książkiewicz, los tardígrados podrían usar caracoles para viajar y atravesar barreras que serían insalvables dado su minúsculo tamaño 🔍

Un caracol de la especie Cepaea nemoralis.
Un caracol de la especie Cepaea nemoralis 📷 Mad Max

🐌 Desde nuestro punto de vista, los caracoles son lentos. Pero no para un tardígrado, cuya velocidad es inferior a 23 mm/h, mientras que Cepaea nemoralis (la especie de caracol usada en el estudio) se mueve en un rango de 25 m. Por otro lado, los tardígrados necesitan mucha humedad, un rasgo patente en la piel de los caracoles. Además, ambos animales comparten hábitat, lo cual garantiza no apearse en paradas con condiciones desagradables. Sin embargo, esta estrategia tiene sus inconvenientes. La baba del caracol, cuando se seca, puede interferir con el estado tun haciendo que los tardígrados mueran 😨

🐌 Existe una alternativa que no implica subirse a la grupa de un caracol. En 1961, el zoólogo Irving Fox hizo un curioso hallazgo en la ciudad de San Juan (Puerto Rico). En las heces de ciertos caracoles había tardígrados vivos, quienes habitaban en las mismas paredes de cemento que los moluscos. Cuando los caracoles, en busca de alimento, arañan el sustrato con sus rádulas también ingieren a las minúsculas criaturas. Aunque, fieles a su asombrosa capacidad de supervivencia, los tardígrados sobreviven tras el viaje intestinal 😮 

Dato extra 👉 En 1962, tras estudiar las heces de caracoles en Puerto Rico, Irving Fox encontró una nueva especie de tardígrado. Estos viajeros intestinales fueron bautizados como Claxtonia molluscorum.

Podéis leer sobre los detalles de esta investigación aquí 👉 Experimental evidence for snails dispersing tardigrades based on Milnesium inceptum and Cepaea nemoralis species (Scientific Reports)


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