El organismo más grande de la Tierra es un clon de Posidonia

Posidonia oceanica es una de las plantas con flores que crean prados marinos.
Posidonia oceanica es una de las plantas con flores que crean prados marinos 📷 Frédéric Ducarme

🌊 Hace miles de años, frente a las costas de Australia, un clon vegetal comenzó una lenta andadura. Sus rizomas crecieron poco a poco, generando nuevos clones que colonizaron el fondo marino. Con sus hojas en forma de cinta, tejió un prado marino, verde y extenso. ¿Cuántos animales habrán encontrado cobijo en ella? Porque ella es, además de anciana, enorme. El organismo más grande de la Tierra 🌏

👀 A veces las maravillas están ocultas a simple vista. Bajo las aguas de Shark Bay, en Australia Occidental, habita un clon gigante de Posidonia australis. Abarca una extensión de unos 200 km2 aunque, debido al paso del tiempo y al desgaste de los rizomas, sus praderas están fragmentadas a lo largo de 180 km de costa. Sin embargo, lo que parecen muchas plantas distintas son en realidad un único organismo 😮

🧬 Este descubrimiento ha sido posible gracias a un análisis genético, el cual también reveló que el origen del clon se halla en una hibridación. Se estima que hace unos 4500 años, una planta de P. australis hibridó con otra especie de Posidonia cuya identidad es aún desconocida. Tras un proceso conocido como poliploidía, surgió un clon con 40 cromosomas frente a los 20 que tenían cada uno de sus progenitores. Este evento le debió conferir la adaptación para extenderse por diferentes ambientes, donde varían la temperatura y la salinidad 🤔

💬 Pero si su genética es esencialmente la misma, ¿cómo se las arreglan los clones para sobrevivir en distintos escenarios? Según relatan los propios investigadores en The Conversation: «Nuestra hipótesis es que esta planta tiene un pequeño número de mutaciones somáticas (cambios genéticos menores que no se transmiten a la descendencia) en su área de distribución de 180 km que la ayudan a persistir en condiciones locales. Sin embargo, esto es sólo una corazonada y estamos abordando esta hipótesis experimentalmente.» 🔍

🖊 Cosas que se quedaron en el tintero:

👉 Se conoce como poliploidía a un fenómeno en el cual se produce la duplicación del genoma. Generalmente se considera como un callejón evolutivo sin salida al generar organismos estériles. Sin embargo, también puede dar lugar a determinada diversidad genética que proporciona ventajas adaptativas. Esto es lo que ha ocurrido en numerosas ocasiones entre las plantas con flores, propiciando su gran diversidad.

👉 En el Mediterráneo occidental, concretamente en la isla de Formentera, habita un clon de Posidonia oceanica el cual tiene una extensión de entre 10 y 15 km. Se estima que este clon tiene alrededor de 7900 años aunque, según algunos cálculos, dicho organismo podría tener más de 100000 años.

👉 Para tener una comparación del tamaño como referencia: la superficie de la ciudad de Sevilla es de 140 km2.

👉 Conforme envejecen, los clones se van fragmentando y pierden la conexión física a través de los rizomas con el resto de clones. Por tanto, medir el tamaño y la edad de un clon resulta una empresa complicada. Entre otros factores, se debe tener en cuenta el crecimiento de los rizomas que, en el caso de P. australis, se estimó en 0.15-0,35 m por año.

👉 Recordemos que las especies de Posidonia son plantas con flores que se adaptaron al medio acuático, donde forman pastos marinos. Es decir, son plantas que regresaron al mar. Se cree que este evento ha ocurrido, al menos, en tres líneas evolutivas vegetales independientes desde principios del Cretácico.

📎 Historia extra 👉 En el Bosque Nacional Fishlake (Utah) vive Pando, el organismo más pesado del mundo. Surgido de un álamo temblón masculino (Populus tremuloides), ha sido capaz de crear un bosque él solito. The Trembling Giant, como también se lo conoce en inglés, pesa unos 5,9 millones de kg, se extiende por 43 hectáreas y está compuesto por más de 47.000 tallos, todos ellos genéticamente idénticos. Algunos estudios sugieren que Pando tiene una edad aproximada de 80.000 años 🌳🌳🌳🌳

Podéis conocer más sobre esta historia aquí 👉 Meet the world’s largest plant: a single seagrass clone stretching 180 km in Western Australia’s Shark Bay (The Conversation)

Y aquí 👉 Las plantas que regresaron al mar (Myrmarachne) 


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